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  1. Comment les découvre-t-on?

    Date de publication:

    11 Juillet 2014

    Durant des millénaires, les comètes sont découvertes par hasard, lorsque leur éclat devient suffisant pour qu’elles attirent l’œil. Tout change en 1758 avec la redécouverte de la comète annoncée par Edmund Halley. À partir de là, de plus en plus de chasseurs de comètes se lancent dans la course, parcourant le ciel systématiquement à l’œil nu ou avec des instruments optiques pour dénicher les petites taches floues de nouvelles comètes ou retrouver des astres dont le retour a été calculé. À la fin du XVIIIe siècle, l’astronome français Charles Messier, surnommé le Furet des comètes, crée même pour se simplifier la tâche un catalogue d’une centaine d’objets nébuleux pouvant être confondus avec des comètes, inventaire qui est toujours utilisé par les observateurs modernes. Depuis les années 1990, des programmes de recherche systématique à l’aide de télescopes automatisés terrestres ou spatiaux sont à l’origine de l’écrasante majorité des découvertes. Cependant, régulièrement, des astronomes amateurs s’illustrent en trouvant, avant les machines, une petite aiguille cométaire dans la botte de foin céleste.

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